Coalas têm impressões digitais quase idênticas às nossas | NOVA

Coalas têm impressões digitais quase idênticas às nossas |  NOVA

Em meados da década de 1990, Maciej Henneberg estava trabalhando com coalas em um parque de vida selvagem perto de Adelaide, na Austrália, quando notou algo estranho: os animais pareciam ter impressões digitais.

Como antropólogo biológico e cientista forense, Henneberg sabia que isso tornava os coalas únicos, os únicos não primatas com impressões digitais. “Parece que ninguém se preocupou em estudá-los em detalhes”, ele disse ao The Independent em 1996, pouco antes de publicar um artigo de jornal anunciando o achado. A pesquisa de Henneberg indicou que nem mesmo uma análise cuidadosa sob um microscópio poderia ajudar a distinguir os cumes tortuosos e rodopiantes nos dedos dos coalas dos nossos. As impressões digitais eram tão parecidas com as dos humanos que ele temia que pudessem ser facilmente confundidas pelos detetives. (Mesmo assim, ele reconheceu ao The Independent, “é extremamente improvável que pegadas de coala sejam encontradas na cena de um crime”.)

Embora a descoberta de Henneberg não tenha ajudado a desvendar nenhum caso de coala, ela acrescentou combustível a um debate de décadas sobre para que servem as impressões digitais e como os humanos evoluíram para possuí-las.

Quando se trata de impressões digitais, sabemos mais sobre Como as nós os desenvolvemos do que por quê. Os cientistas dividem o intrincado redemoinho desses padrões únicos em categorias maiores: laços, espirais e arcos. Eles chamam o resto das formas – lugares onde as linhas se quebram, se dividem em duas ou criam ilhas concêntricas – de “minucias”. Embora a essência geral de sua impressão digital seja algo que você herda de seus pais, essas minúcias vêm do ambiente em que você se desenvolveu como feto, incluindo a composição do líquido amniótico, como você foi posicionado e o que tocou no útero. É por isso que todos têm impressões digitais ligeiramente diferentes, até gêmeos idênticos.

Mas o que tornaria as impressões digitais úteis do ponto de vista evolutivo? Antes da descoberta do coala por Henneberg, a sabedoria convencional afirmava que as impressões digitais aumentam o atrito, ajudando os humanos a entender melhor os itens. No entanto, um punhado de estudos mais recentes indicam que é mais complicado do que isso.

Em 2009, o biólogo Roland Ennos publicou um estudo sugerindo que, quando em contato com um objeto, a pele da ponta dos dedos se comporta como borracha. Isso significa que o atrito entre nossa pele e uma superfície aumenta proporcionalmente à área total em contato. E como a pele é sulcada com voltas, espirais e arcos, na verdade faz menos contato com essa superfície do que se fosse lisa, o que significa que as impressões digitais podem realmente diminuir atrito.

Mas, mais recentemente, um estudo com base nas conclusões de Ennos, sugeriu que, embora as impressões digitais não criem atrito por conta própria, elas podem ajudar a manter a aderência trabalhando em conjunto com as glândulas sudoríparas. Os pesquisadores descobriram que, quando em contato com superfícies duras e impermeáveis, nossos dedos liberam umidade. A umidade cria atrito ao suavizar a pele na ponta dos dedos, com a ajuda dos pequenos sulcos das estampas, que direcionam o líquido de uma forma que permite a máxima evaporação. (Isso é importante porque, se o suor acumular muito, pode levar ao deslizamento.) A pele recém-flexível também permite outra proteção embutida, já que pressionar contra a superfície eventualmente bloqueia os poros que fabricam o suor, permitindo que a evaporação se recupere. e ajudando a manter o atrito tão importante.

“Esse mecanismo duplo para gerenciar a umidade forneceu aos primatas uma vantagem evolutiva em condições secas e úmidas – dando-lhes habilidades manipulativas e locomotivas não disponíveis para outros animais”, coautor Mike Adams disse em um comunicado de imprensa no momento.

E as impressões digitais também podem fornecer uma sensibilidade crucial na ponta dos dedos. Físicos da École Normale Supérieure em Paris descobriram que os sulcos das impressões digitais pode amplificar as vibrações feito esfregando a ponta do dedo em uma superfície áspera, entregando essas vibrações às terminações nervosas em nossos dedos. Esse tipo de percepção tornou-se cada vez mais importante à medida que os designers de próteses, tecnologias adaptativase as telas sensíveis ao toque procuram entender como nossos dedos e sentido do toque nos ajude a interagir com o mundo.

Mas nosso último ancestral comum com coalas foi, segundo alguns cálculos, há mais de 100 milhões de anos, quando os marsupiais se separaram do resto dos mamíferos. Então, como chegamos a compartilhar essa característica específica? A resposta é o que chamamos de “evolução convergente”, quando organismos não relacionados desenvolvem características idênticas em resposta a pressões evolutivas semelhantes.

Existem tantas maneiras de os animais escalarem árvores altas, viver em penhascos, se movimentar debaixo d’água ou realizar qualquer uma das tarefas específicas exigidas por nichos evolutivos estreitos. As asas de morcegos e pássaros evoluíram separadamente. Como a Live Science aponta, tubarões e golfinhos vêm de linhagens que divergiram centenas de milhões de anos atrás, mas ambos desenvolveram pele lisa e barbatanas afiadas para ajudá-los a perseguir presas. E como os marsupiais se ramificaram há tanto tempo, há até um rastro paralelo deles na Austrália que evoluiu de forma convergente com nossos primos mamíferos placentários. As toupeiras marsupiais Down Under, por exemplo, não têm relação com as toupeiras em outras partes do mundo. No entanto, ambos são cegos e possuem pés adaptados de maneira muito semelhante para uma vida cavando no subsolo.

Os coalas são comedores notoriamente exigentes que procuram folhas de eucalipto de uma idade específica. E, como Henneberg aponta em seu artigo de 1997, os coalas também podem precisar se agarrar de maneira semelhante aos humanos, simultaneamente, “subindo verticalmente nos galhos menores dos eucaliptos, estendendo a mão, pegando punhados de folhas e levando-os à boca”. Ele sentiu que as impressões digitais dos coalas devem ter se originado como uma adaptação a essa tarefa, e relativamente recente, já que nem os vombates nem os cangurus (ambos primos dos coalas) as possuem. delicado trabalho de colher determinadas folhas e descartar outras, mas espero que não perto de uma cena de crime.

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