Todo mundo fez cocô na SpaceX. Olhe para eles agora

Bill Nelson (L) and Elon Musk

administrador da NASA Bill Nelson comandou SpaceX em sua ascensão dentro da indústria espacial depois de anos sendo “poo-pooed” pelos críticos. “Acho que a indústria espacial privada é extremamente benéfica”, disse ele Newsweek. “Basta olhar para o que a SpaceX já realizou.”

em 2011, NASA encerrou seu programa de ônibus espaciais, com altos custos, retorno lento e problemas de segurança que levaram aos desastres fatais do Challenger e do Columbia entre os fatores para seu fim. Desde então, a NASA recorreu à compra de viagens de foguete de e para a Estação Espacial Internacional (ISS) da Rússia.

Ansiosa para restaurar os voos espaciais do solo americano, em 2014 a NASA concedeu dois grandes contratos, no valor total de US$ 6,8 bilhões, à Boeing e à SpaceX, com o objetivo de levar a tripulação à ISS de forma independente mais uma vez.

“Quando houve o início da carga espacial e da tripulação [programs]os dois licitantes sérios eram a SpaceX e a Boeing, e todos fizeram cocô na SpaceX e disseram: ‘Ah, a Boeing é uma empresa herdada'”, disse Nelson. “Bem, adivinhe quem está prestes a fazer seu sexto voo após seu primeiro voo de teste com astronautas, e adivinha quem ainda está no chão?”

Esquerda: o administrador da NASA Bill Nelson visto durante uma audiência no Senado em Washington, DC em abril de 2021. Direita: CEO da SpaceX, Elon Musk, visto durante um evento da SpaceX/T-Mobile em Boca Chica Beach, Texas, em 25 de agosto de 2022. Nelson elogiou SpaceX em entrevista à Newsweek.
Graeme Jennings/Michael Gonzalez/Piscina/Getty

Desde então, a SpaceX lançou várias missões tripuladas financiadas pela NASA para a ISS, enquanto a Boeing – também uma empresa privada – ainda não transportou humanos em sua cápsula Starliner.

A SpaceX, fundada em março de 2002 por Elon Musk, quase nunca aconteceu. Entre 2006 e 2008, suas três primeiras tentativas de lançamento de foguete falharam, colocando-a à beira da falência. O quarto lançamento foi bem-sucedido, mas só depois que Musk conseguiu dinheiro suficiente para financiá-lo.

“Tantos de [Musk’s] amigos o aconselharam a não fazer SpaceX”, Luke Nosek, que ajudou a construir PayPalum dos antigos empreendimentos de Musk, disse ao jornal Quartz em 2014.

Em um artigo para a Forbes em 2011, o escritor aeroespacial e de defesa Loren Thompson expressou preocupações sobre a NASA se tornar excessivamente dependente da ainda jovem SpaceX e também escreveu que “o entusiasmo de Musk é contagiante e inspirador, mas o desempenho da SpaceX até o momento não se compara a o retórico.”

Havia também uma dúvida dentro da NASA. O ex-astronauta da NASA que virou engenheiro da SpaceX, Garrett Reisman, disse CNN em 2020, houve uma percepção da SpaceX ao longo das linhas de “eles são cowboys; eles são perigosos; eles vão matar alguém”.

Musk havia se tornado conhecido ao expressar grandes ambições para a empresa. Ele defendeu foguetes baratos, reutilizáveis ​​e de pouso próprio e um objetivo mais amplo de permitir que a humanidade se torne uma espécie multiplanetária colonizando Marte.

Em 2012, a SpaceX lançou sua primeira entrega de carga para a ISS e, em 2014, foi co-premiada com o mencionado contrato da NASA, com a gerente do programa de tripulação comercial da NASA, Kathy Lueders, dizendo aos repórteres: “[Boeing and SpaceX] propuseram o valor dentro do qual eles poderiam fazer o trabalho e o governo aceitou isso.”

Em maio de 2022, a SpaceX foi avaliada em US$ 127 bilhões. Sua rede Starlink de milhares de satélites de internet está bem no subsolo, com mais de 3.000 em órbita. Em 30 de agosto, lançou seu 39º foguete Falcon 9 de 2022 – o veículo de lançamento reutilizável da empresa – em uma missão para entregar um lote de 46 satélites Starlink ao espaço.

Em abril de 2021, a NASA encarregou a SpaceX de desenvolver um dos aspectos mais cruciais da missão Artemis III para devolver os astronautas americanos à Lua pela primeira vez em mais de meio século – o Human Landing System (HLS). Esta é a espaçonave que levará os humanos à superfície lunar, enquanto a cápsula Orion da NASA permanece em órbita ao redor da lua.

Orion, desenvolvido a um custo de US$ 20,4 bilhões, é a cápsula de voo espacial tripulado de última geração da NASA.

O plano para Artemis III é que o enorme foguete Starship da SpaceX e Orion se encontrem em órbita ao redor da lua. Dois astronautas da tripulação de quatro pessoas serão transferidos para a Starship e descerão para a superfície lunar.

Quando terminarem, a Starship lançará os dois astronautas de volta à órbita, onde serão transferidos de volta para Orion e viajarão para casa.

A SpaceX deve acompanhar a NASA e desenvolver o Starship a partir de um foguete que ainda não voou para um que deve ser capaz de apoiar a tripulação humana e realizar um pouso lunar.

foguete Falcon 9
Um foguete Falcon 9 decolando do Centro Espacial Kennedy da NASA na Flórida em junho de 2017. A SpaceX agora realiza regularmente dezenas de missões Falcon 9 por ano.
Bill Ingalls/NASA/Getty

Nelson disse que a SpaceX está “no caminho certo” para alcançá-lo.

A NASA esperava lançar seu enorme foguete Space Launch System (SLS) – a espinha dorsal do programa Artemis – em um voo de teste chamado Artemis I em 3 de setembro, mas falhas técnicas atrasou essa tentativa assim como o anterior. Não está claro quando a agência espacial tentará outro lançamento.

Se for bem-sucedido, o lançamento marcará o início do programa Artemis, que visa devolver humanos à Lua até 2025 com a ajuda de empresas privadas como a SpaceX.

A NASA gastou 12 anos e US$ 23 bilhões desenvolvendo apenas o SLS – e isso sem levar em conta a cápsula Orion.

Em contraste, a SpaceX desenvolveu o Starship tão rápido que passou de explodindo protótipos de aço em 2020, a apenas algumas semanas de um voo orbital – potencialmente antes de 2023.

Além disso, a SpaceX diz que quando a Starship voar, será significativamente mais potente que o SLS, produzindo 17 milhões de libras de empuxo para os 9,5 milhões do SLS.

Nelson diz que não vê isso como uma ameaça. “O fato é que temos um foguete com classificação humana”, disse ele. “Sou um grande fã do que essas empresas comerciais não apenas fizeram, mas farão. A SpaceX teve muito sucesso em preparar a Starship. [to the moon] e tem que se encontrar na órbita polar lunar com Orion e a tripulação transferir e descer e voltar para cima.

“Mas a Starship não é capaz, nesse ponto, de voltar à Terra. Apenas Orion é capaz de voltar à Terra.”

Olhando para o futuro, o orçamento da NASA sugere que ela está comprometida em aumentar ainda mais os voos espaciais privados. De acordo com o relatório fiscal de 2021 da agência, ela tende a gastar cerca de 80% de seu orçamento em contratações.

Não está claro se isso deve aumentar ou diminuir, mas com o objetivo da agência de chegar a Marte até a década de 2040, é provável que haja um investimento significativo. “Então, quero a Blue Origin, quero a SpaceX, quero que todas as outras empresas sejam bem-sucedidas porque quero tantas oportunidades para explorarmos o cosmos quanto possível”, disse Nelson.

“E por causa disso, acho que é um momento muito emocionante para se aventurar no universo.”