Diamantes ‘misteriosos’ encontrados no espaço podem ser mais resistentes do que gemas da Terra

Diamantes 'misteriosos' encontrados no espaço podem ser mais resistentes do que gemas da Terra

Tradicionalmente, pensamos que os diamantes se formam a partir das intensas pressões encontradas no interior do nosso planeta, mas várias gemas robustas também foram encontradas em meteoritos do espaço – e as gemas são fundamentalmente diferentes dos diamantes terrestres.

Uma equipe internacional de pesquisadores diz ter descoberto os maiores cristais até hoje de um tipo raro de diamante chamado lonsdaleita. Os diamantes têm uma estrutura atômica hexagonal incomum (em comparação com a estrutura cúbica mais comum) e foram encontrados em um meteorito que pode ter se originado de um planeta anão que sofreu uma colisão catastrófica com um asteróide bilhões de anos atrás.

“Este estudo prova categoricamente que a lonsdaleita existe na natureza”, disse Dougal McCulloch, diretor do RMIT Microscopy and Microanalysis Facility na Austrália, em um comunicado.

A estrutura hexagonal incomum do diamante pode torná-lo mais difícil do que a maioria dos diamantes originários da Terra. A lonsdaleita foi encontrada em um certo tipo de meteorito, chamado ureilita, e até foi fabricado em laboratório atirando discos de grafite em uma parede a velocidades comparáveis ​​às de um asteróide impactando um planeta.

A equipe de pesquisa analisou 18 ureilites, principalmente do noroeste da África, e um descoberto pelo professor de geologia da Universidade Monash, Andy Tomkins, em Nullarbor, uma vasta planície árida no sul da Austrália. Os diamantes estranhos foram encontrados em apenas quatro amostras, todas do noroeste da África.

Mas os detalhes de como esses super-diamantes se formaram no espaço permaneceram um tanto misteriosos.

McCulloch e seus colegas usaram técnicas avançadas de microscopia eletrônica para observar fatias dos meteoritos e pensar que podem ter descoberto um novo processo de formação para lonsdaleíta e diamantes regulares.

Esse processo “é como um processo de deposição de vapor químico supercrítico que ocorreu nessas rochas espaciais, provavelmente no planeta anão logo após uma colisão catastrófica”, disse McCulloch.

Em termos leigos, isso significa que os diamantes espaciais provavelmente foram formados por materiais à base de carbono, potencialmente, em um planeta anão sujeito a pressões extremas após um acidente de trânsito cósmico. A equipe realmente acha que essa hipótese predominante de diamantes formando durante o impacto pode estar errado – e os diamantes podem ter se formado a pressões mais baixas após a destruição. Processos semelhantes são usados ​​em ambientes controlados para produzir materiais para certos metais, semicondutores e outros produtos.

O estudo foi liderado por Tomkins e publicado segunda-feira em Anais da Academia Nacional de Ciências. Tomkins diz que a amostra de diamante espacial fornece um novo processo para as indústrias tentarem replicar.

“Nós realmente não sabemos o quão difícil é a lonsdaleite”, disse Tomkins à CNET. “Estima-se matematicamente que seja 58% mais duro que o diamante, mas isso ainda precisa ser comprovado por medição”.

O material pode ser útil na mineração ou apenas para se gabar de seu selvagem espaço hexagonal.

“Achamos que a lonsdaleite poderia ser usada para fazer peças de máquinas minúsculas e ultra-duras se pudermos desenvolver um processo industrial que promova a substituição de peças de grafite pré-moldadas por lonsdaleite”, disse Tomkins.